El poderoso debut de la artista Susan Chen

Estos son algunos de los muchos detalles curiosos que descubrimos en la exposición debut de Susan Chen: On Longing, en la Meredith Rosen Gallery de New York

Estaba intrigado y encantado con los nombres y libros que Susan Chen cita en algunos de sus retratos. En “Streetcars of Desire” (óleo sobre lienzo, 40 por 30 pulgadas, 2020), la artista se representa sentada sobre una forma rosa ambigua (una alfombra o una isla diminuta) leyendo un libro de bolsillo recientemente publicado. El título, Cómo ser un artista, es claramente visible en la contraportada, pero Chen ha omitido deliberadamente el nombre del autor (Jerry Saltz).

Al colocar el título en la contraportada, Chen alude a su herencia china de leer de derecha a izquierda; el título también en esencia se apodera del libro, convirtiéndose en su autor. Estos son algunos de los muchos detalles curiosos y decididos que descubrimos en la exposición debut de Chen, Susan Chen: On Longing, en Meredith Rosen Gallery (del 15 de agosto al 16 de septiembre de 2020) A su lado, tres libros se apoyan en un jarrón de vidrio con girasoles, una alusión a Vincent van Gogh.

El nombre en el lomo del volumen más a la izquierda es Neale Donald Walsch, autor de una serie de libros de gran éxito llamada Conversaciones con Dios. El título de la portada es An Uncommon Dialogue, el subtítulo de la primera publicación de la serie, que apareció en 1995. Al citar solo una parte del título, Chen nos invita a leerlo como una indicación del anhelo del artista. El siguiente libro es Retratos de John Berger, aunque solo vemos su apellido, y el tercero, Interpretación creativa, de nuevo con el título en la contraportada, sugiere, como ella ha hecho con el libro de Saltz, que el autor no es importante y que quizás la pintura está abierta a la misma interpretación creativa que pide el título.

Detrás del artista, un rectángulo grande y redondeado, recortado en la parte superior e izquierda, podría ser una ventana o una pintura que presente un paisaje montañoso ligeramente sesgado con una fila de vagones de caja ampliamente espaciados y de colores alegres rodando por las vías del tren. Un cartel se eleva sobre la pista, con la palabra “Gloria” y apunta a la izquierda. ¿Tiene la intención de indicar el pasado reciente del artista? (Actualmente es una estudiante de MFA en la Universidad de Columbia y espera graduarse en 2021). Cada uno de los seis vagones lleva el nombre de uno de los nombres de su maestra, incluidos Hull (Richard), Amenoff (Gregory), Coffey (Susanna) y Nisenbaum (Aliza). A su lado, tres libros se apoyan en un jarrón de vidrio con girasoles, una alusión a Vincent van Gogh.

El nombre en el lomo del volumen más a la izquierda es Neale Donald Walsch, autor de una serie de libros de gran éxito llamada Conversaciones con Dios. El título de la portada es An Uncommon Dialogue, el subtítulo de la primera publicación de la serie, que apareció en 1995. Al citar solo una parte del título, Chen nos invita a leerlo como una indicación del anhelo del artista. El siguiente libro es Retratos de John Berger, aunque solo vemos su apellido, y el tercero, Interpretación creativa, de nuevo con el título en la contraportada, sugiere, como ella ha hecho con el libro de Saltz, que el autor no es importante y que quizás la pintura está abierta a la misma interpretación creativa que pide el título.

En primer plano, otro conjunto de vías de tren corre a lo largo del borde inferior de la pintura, con seis vagones estampados con los nombres de artistas contemporáneos e históricos, incluidos Hockney, Matisse, Bonnard, Burchfield, Soutine y Le Pho (1907-2001), un pintor modernista vietnamita que todavía está bajo el radar en los Estados Unidos, a pesar de exponer en San Francisco y Nueva York. Le Pho es mejor conocido por sus pinturas de desnudos y flores en las que fusionó aspectos del arte asiático y europeo.

La inclusión de Chen del nombre de Le Pho y su ubicación en el primer furgón desafía el pensamiento canónico que considera que solo los artistas blancos masculinos constituyen la historia del arte innovador o de vanguardia. En esta y otras pinturas, está claro que Chen sabe a qué se enfrenta y conscientemente la rechaza. En lugar de intentar encajar, deliberadamente se está haciendo un lugar para ella y para otras personas de ascendencia asiática.

En el retrato de grupo, “About Face” (óleo sobre lienzo, 74 x 54 pulgadas, 2020), Chen representa a cuatro jóvenes asiáticas vestidas de manera informal en primer plano. Detrás de ellos, un edificio del Renacimiento griego basado en la Biblioteca Butler de Columbia, con columnas y los nombres de filósofos y escritores griegos cincelados en el friso (Homero, Herodoto, Sófocles, Platón, Aristóteles, Demóstenes) llena la esquina superior derecha de la pintura.

Encima de esta sorprendente lista de hombres, y separados por una fila de pequeñas ventanas, Chen ha agregado otra lista de nombres cincelados en la fachada: Angelou, Anzaldua, Chang, Hurston, Morrison, Revathi, Shange, escritores, teóricos culturales y una directora de cine, todas ellas mujeres de color a las que se les debería exigir que leyeran en una clase sobre la civilización occidental en su etapa tardía, es decir, el presente. La mujer del extremo izquierdo de la pintura, que tiene un gran parecido con el autorretrato de Chen, sostiene un libro, Racial Melancholia de Eng y Han. Una vez más, la omisión de Chen es reveladora, ya que el título exacto del libro es Racial Melancholia, Racial Disociación. La melancolía parece reflejada en los rostros de las mujeres.

En el retrato de grupo, “About Face” (óleo sobre lienzo, 74 x 54 pulgadas, 2020), Chen representa a cuatro jóvenes asiáticas vestidas de manera informal en primer plano. Detrás de ellos, un edificio del Renacimiento griego basado en la Biblioteca Butler de Columbia, con columnas y los nombres de filósofos y escritores griegos cincelados en el friso (Homero, Herodoto, Sófocles, Platón, Aristóteles, Demóstenes) llena la esquina superior derecha de la pintura. Encima de esta sorprendente lista de hombres, y separados por una fila de pequeñas ventanas, Chen ha agregado otra lista de nombres cincelados en la fachada: Angelou, Anzaldua, Chang, Hurston, Morrison, Revathi, Shange, escritores, teóricos culturales y una directora de cine, todas ellas mujeres de color a las que se les debería exigir que leyeran en una clase sobre la civilización occidental en su etapa tardía, es decir, el presente.

Hay otros dos autorretratos que quiero mencionar, “Kit de supervivencia COVID-19” (óleo sobre lienzo, 40 por 30 pulgadas, 2020) y “Autorretrato desnudo” (óleo sobre lienzo, 40 por 30 pulgadas, 2020). En “Kit de supervivencia COVID-19”, la artista se representa a sí misma con una camiseta gris sentada sobre una alfombra marrón en medio de una habitación sin decoración. Tiene un perro blanco pequeño y esponjoso en su regazo, rodeado de suministros de emergencia: latas de frijoles, pastillas para la tos, limpiadores, aspirinas y otros productos.

Las tres latas de frijoles parecen estar abolladas y la pila triangular que forman parece precaria. Detrás de ella, cerca de una puerta cerrada, un rollo de papel higiénico suelto se deshace en el suelo. A la derecha, contra una pared del color de la sangre seca, el Dr. Anthony Fauci aparece en un televisor de pantalla grande junto a las estadísticas de los casos de Covid-19 reportados en los Estados Unidos y el número de muertes relacionadas. La expresión de Chen es de silenciosa alarma. Esta es nuestra experiencia diaria compartida de vivir en una pandemia, lo reconozcamos o no.

En “Nude Self Portrait”, la artista, desnuda excepto por el calcetín de lunares en su pie izquierdo y el guante de neopreno azul en su mano de pintura, está sentada en una silla de oficina verde, con audífonos alrededor de sus orejas, un pincel en uno. mano y un cuaderno de bocetos abierto en la otra. El dibujo en el cuaderno de bocetos refleja la pose de la pintura, sin auriculares. A su lado, a la derecha, su mesa de pintura está adornada con montones de colores apilados en filas según el tono. A la izquierda, un lienzo se asienta sobre un caballete, en ángulo en dirección opuesta a nosotros.

Detrás de su hombro, en el cuadrante superior derecho, un jarrón de vidrio lleno de pinceles se encuentra junto a un libro encima de un gabinete o unidad de calefacción, mientras que, a través de la ventana de arriba, un cielo turbulento gris oscuro y violeta amenaza un horizonte lejano. Parece como si Chen estuviera pintando su autorretrato desnudo justo cuando está a punto de comenzar una tormenta. Quizás los auriculares la ayuden a acallar el ruido del mundo. La atención de Chen a los detalles imbuye su trabajo de garbo. Me encontré mirando de cerca las pinturas por si me perdía algo. Al mismo tiempo, no se sentían quisquillosos ni manipulados. Los detalles son nítidos, divertidos y reveladores, como su lista de Matisse, Soutine y Le Pho, una muestra transparente de sus inspiraciones y los artistas con los que está dialogando.

Veo las pinturas de Chen como una sofisticada amalgama de estilos, desde los patrones florales de Matisse hasta los paisajes inestables de Soutine y las gruesas pinceladas de Van Gogh. Pero, casi paradójicamente, no pude detectar ninguna ironía en esta forma de trabajar, ni sentí que las imágenes hubieran sido unidas por sus fuentes. Más bien, hay una seriedad en estas obras que encuentro audaz y refrescante. No tiene miedo de llevar su corazón en la manga, o de hacer cuadros llenos de sentimiento.

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Fuente: John Yau